Research


We aim to describe the interaction between social and natural systems, which we see as co-evolutionary, in scientifically sound theoretical and methodological terms.

The two concepts of social metabolism and the colonization of natural systems constitute the core of our socio-ecological theory. These concepts draw from quite differing scientific traditions - biology, sociology, economics, technical sciences, history, geography and cultural anthropology - and offer a coherent perspective on the society-nature relationship.

This perspective guides us conceptually and practically in developing information systems for the environmental consequences of human activity ("pressures upon the environment"). It also orients us in our research on ecological and socio-economic aspects of sustainable development at the local, national and global levels.

Our methodological spectrum includes material and energy flow analysis (MFA and EFA), geographic information systems (GIS) and remote sensing methods, systemic actor-oriented and organizational analyses, and the use of historical sources. We make increasing use of modelling techniques for data simulation, a synthetic presentation of results and as a basis for scenarios. Our culture of stable interdisciplinary cooperation and intensive teamwork make this spectrum possible.

Thematic Areas

  • Social Metabolism
  • Land Use and Colonizations of Ecosystems
  • Long-term socio-ecological research and environmental history
  • Social-Ecological Transformations
  • Integrated Socio-Ecological Modelling

Latest SCI publications

Latest Projects

Research project (§ 26 & § 27)
Duration : 2018-04-01 - 2021-03-31

Antworten auf die Folgen des Klimawandels müssen auf lokaler Ebene umgesetzt werden. Hierbei kommt Kommunen eine besondere Bedeutung zu, da sie sowohl den institutionell-­ rechtlichen Rahmen für Infrastrukturentscheidungen bieten, als auch die geeignete Maßstabsebene für die Entwicklung und Umsetzung sozialer und technischer Innovationen. Für Deutschland sind insbesondere Innovationen für die Energiewende und für den Schutz vor Extremwetterereignissen notwendig. Eine erfolgreiche dezentrale Energiewende basiert nicht nur auf der geeigneten naturräumlichen Ausstattung einer Region (z.B. hochwassergeschützte Biomasseanbauflächen) und den notwendigen rechtlichen und finanziellen Rahmenbedingungen (z.B. EEG), sondern ganz wesentlich auch auf zivilgesellschaftlicher Partizipation vor Ort. Mit dem geplanten Vorhaben sollen diese Anforderungen für Städte und ihr Umland miteinander in Bezug gesetzt und Synergieeffekte und Innovationspotentiale für eine klimaresiliente Stadt-­Umland-­Kooperation (SUK) abgeleitet sowie in einer späteren Projektphase erprobt werden. Das Forschungsvorhaben folgt erstens der These, dass SUK im Sinne von interkommunaler Kooperation eine zentrale Voraussetzung klimaresilienter Produktions-­ und Konsumverhältnisse ist. Untersucht wird das komplexe Zusammenwirken verschiedener Einflussfaktoren bei der Etablierung von SUK sowie bei der Umsetzung energiepolitischer Zielsetzungen. Kommunen nehmen in der dezentralen Energiewende vielfältige Rollen ein: als Planende und Regulierende (mit den Instrumenten des Bau-­, Flächennutzungs-­ und Planungsrechts), als AnbieterInnen kommunaler Infrastrukturen und als EnergiekonsumentInnen sowie –produzentInnen mit Vorbildfunktion. Das Forschungsvorhaben verfolgt die zweite These, dass SUK für intersektionale Entwicklungsstrategien die geeignete politische und sozial-­räumliche Einheit darstellen, um Synergien zwischen unterschiedlichen Handlungsfeldern der ökologisch, sozial und ökonomisch nachhaltigen Entwicklung zu gestalten. Energiewende-­ und Klimaanpassungsziele müssen auf kommunaler Ebene mit vielfältigen Anforderungen der Daseinsvorsorge verknüpft werden sowie mit den Ansprüchen des Biodiversitäts-­, Landschafts-­ und Naturschutzes. Das Forschungsvorhaben betrachtet das Ziel der Klimaresilienz als Herausforderung für optimierte regionale Stoffströme, für flexibilisierte Governance-­Formen, für innovative Land-­ und Ressourcennutzung sowie innovative Konsumformen. Das „Reallabor“ Stadt-­Umland betrachten wir entsprechend als Metabolismus, politischen Raum, Funktionsraum, Sozialraum und Möglichkeitsraum.
Research project (§ 26 & § 27)
Duration : 2018-06-27 - 2019-09-26

Within material flow accounting, research activities currently focus on the calculation of consumption-based indicators on raw material consumption based on raw material equivalents (i.e. upstream material requirements) of imports and exports. Methodological development advanced significantly and several empirical work on raw material consumption or material footprints were published in the past few years. For Austria, the Institute of Social Ecology developed a hybrid input-output (IO) model combined with LCA coefficients for the years 1995-2015. Results from the hybrid model were compared with those of multi-regional IO models (MRIO) and of the Eurostat RME tool. We analysed drivers by using a decomposition method and evaluated the challenges in calculating physical indicators with monetary IO tables in a series of conceptual papers. In the current project ÖRME9, SEC will analyse the raw material consumption along the final demand categories and will continue the evaluation of resource productivity indicators. In a cooperation with Statistics Austria, we will discuss and evaluate the implementation of MFA and RMC calculations.
Research project (§ 26 & § 27)
Duration : 2018-06-27 - 2020-02-26

The International Resource Panel of the UN environment program is the most important global scientific board in the thematic area of economics, environment, and climate. The IRP consists of 40 scientists of eminent research institutions and a steering committee drawn from representatives of governments, the European Commission and the UN Environment. The IRP holds two meetings per year where the latest scientific findings are discussed and evaluated against their policy relevance. The IRP prepares and publishes assessment reports and policy recommendations in the area of sustainable use of natural resources and, in particular, their environmental impacts over the full life cycle, in order to contribute to a better understanding of how to decouple economic growth from environmental degradation. The IRP was launched in November 2007 and since the beginning, the Institute of Social Ecology is represented with Univ.Prof. Marina Fischer-Kowalski as Austrian Expert as part of the Expert Panel. In 2011 the Report “Decoupling natural resource use and environmental impacts from economic growth” was published, first authored by Marina Fischer-Kowalski and Mark Swilling. In 2015 and 2016 two other reports under the lead of Marina Fischer-Kowalski are published: the report „International Trade in Resources: A biophysical assessment“ and the report „Global Material Flows and Resource Productivity“. Also in 2016, a global MFA database for the years 1970 to 2010 was established that is publicly available at http://www.resourcepanel.org/global-material-flows-database. In the period 2018 to 2020, our work will focus on the following issues, always in accordance with the IRP work programme: • Further development of the global MFA database • Circular economy issues • Scenarios and modelling of the links between economic growth, resource use and climate change • Cross Cutting Issues in the context of the SDGs